Bolivian nut: La valiosa castaña amazónica boliviana

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Región y mercado de la castaña boliviana

La castaña amazónica, almendra o nuez amazónica, es el fruto del árbol científicamente denominado Bertholletia excelsa, que se encuentra en estado silvestre y natural en los bosques AMAZÓNICOS DE Bolivia, Brasil y Perú. El árbol de la castaña supera los 30 metros de altura. Las semillas o castañas se encuentran dentro del fruto o coco que caen de estos árboles.

La zona en Bolivia, con condiciones naturales para el desarrollo del árbol y del fruto de la castaña, tiene una extensión de 100.000 km2, 10% de la superficie del país. La economía de esta región se concentró, durante más de un siglo, en la producción de goma o látex, y marginal y complementariamente a la recolección de castaña en cáscara, ambos productos silvestres.

Como consecuencia de la competencia en el mercado internacional de la goma proveniente de los países asiáticos desapareció la actividad gomera en Bolivia. La consecuencia de la pérdida de esta actividad fue el éxodo y la migración de la selva a las ciudades. Desde entonces, la actividad castañera, quedó como pilar productivo y económico de la región.

Hasta la década de los 80’s, la producción boliviana de castaña se destinaba al Brasil como materia prima para su posterior industrialización, el consumo interno y/o la reexportación de dicho país. Posteriormente se desarrollaron en Bolivia los procesos de industrialización de la castaña, en principio para el descascarado, adaptándose a una tecnología propia y contribuyendo de esta manera, a desarrollar un mercado seguro para la castaña boliviana. Paralelamente a esto favorecían las cotizaciones de esta materia prima que se encontraban al alza y la consiguiente consolidación de la agroindustria de la castaña.

El mercado de nueces se concentra principalmente en los países industrializados por su alto precio frente a productos alimenticios o insumos alternativos. Los países de mayor demanda de castaña son: países europeos, Estados Unidos, Canadá y Australia. El principal proveedor de este producto ha sido por décadas el Brasil, no en vano el nombre de la castaña amazónica en el mercado internacional es “brazil nut” o nuez del Brasil. Sin embargo, Bolivia en los últimos años ha pasado a ocupar el primer lugar en las exportaciones mundiales de castaña pelada.

La importancia de la castaña amazónica para Bolivia

La castaña constituye la base de la economía productiva del Norte de Bolivia, generando en la actualidad 4.500 puestos de trabajo fabriles, de los cuales 75% son mujeres. Además se requieren aproximadamente 7.000 familias recolectoras en la selva. Es decir más del 50% de la población activa total de la región está vinculada a la castaña.

Como sector exportador, la castaña ocupa el segundo lugar en valor de las exportaciones agroindustriales, después de la soya, y entre los primeros cuatro rubros más importantes de las exportaciones no tradicionales, en Bolivia. En 2001 el valor total de exportación de castaña llegó a $us27 millones según el Banco Central de Bolivia.

En 2003, este valor llegó a 36 millones de dólares, según IBCE.

Característica ecológica de la castaña amazónica

La actividad castañera tiene un alto grado de protección ecológica y conservación de fauna y flora, ya que lo que no implica depredación de bosques o peligro para el equilibrio ecológico y del medio ambiente. La fructificación del árbol de la castaña tiene una fuerte simbiosis con el medio circundante de fauna y flora, gracias al cual la abeja que poliniza la flor del castaño puede habitar en las orquídeas que están en las florestas que rodean al árbol.

Recolección de la Castaña

Los cocos son frutos que caen al suelo naturalmente entre diciembre a febrero. Estos cocos tienen entre 16 a 23 semillas o castañas, extraídas por los siringueros cosechadores, quienes usan el machete para quebrar el coco al pie de los mismos árboles. Las castañas son recolectadas en bolsas de polipropileno que se almacenan en galpones rústicos llamados “payoles” con un piso elevado para aireación.

 

Posteriormente la castaña es trasladada con bueyes, tractores, o pequeños camiones a los centros de operación o barracas donde se extienden las semillas en el piso para su ventilación y evitar el desarrollo de hongos y bacterias. Dichos galpones están cerca de las vías camineras o fluviales para su transporte posterior a las plantas beneficiadoras de castaña.

La recolección y extracción de la castaña de los cocos se producen en época lluviosa por lo que las rutas y sendas por donde se transita con la castaña no se encuentran en buenas condiciones. Esta realidad dificulta el traslado de la materia prima desde los centros de producción y extracción hasta las plantas y beneficiadoras, generalmente Riberalta y Cobija principalmente, y La Paz o Cochabamba, distantes de 1200 a 1700 Km. desde el punto de recolección.

En las beneficiadoras, la castaña se seca al natural o también artificialmente en silos con aire frío, procurando nuevamente conservar la calidad del producto. Se han diseñado sistemas de control de temperatura y refrigeración para el mejor almacenamiento en silos.

Proceso de beneficio de la castaña comprende los siguientes pasos:

Sancochado:La materia prima en cáscara sufre un proceso de autoclave con vapor y después enfriado con agua. En estas condiciones la pepa se separa de la cáscara, aflojada por la presión.

Descascarado:Se desprende la cáscara que protege la pepa por medio manual con una “gata” mecánica o utilizando máquinas centrífugas especiales.

Selección: Se separa la castaña en sus distintos tamaños y calidades.

Deshidratado: Una vez seleccionada la castaña se deshidrata bajando la humedad de la castaña de un 10 – 12% que es la condición de comercialización del producto para su mejor conservación.

Envasado y Empaquetado:La almendra seleccionada y deshidratada es envasada al vacío en bolsas de aluminio y empaquetadas en cajas de cartón de 20 Kg., lo cual favorece la mayor duración y conservación de las cualidades del producto.

 

*Artículo extraido dela revista económica de la Cámara de Comercio e Industria Boliviano-Alemana en el portal DEL: Servicios e Información para el Desarrollo Económico Local – SIDEL. Fotografías de uso público en Internet.

 

 



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